Histoire de l'art

L'amitié qui a changé l'art

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Il le nierait publiquement, mais Jackson Pollock devait une grande partie de son style rythmique et énergique à Thomas Hart Benton.

par Emily Esfahani Smith

À première vue, Thomas Hart Benton (1889-1975) et Jackson Pollock (1912-1956) forment une paire étrange. Benton, le fils sophistiqué d'un membre du Congrès américain du Missouri, a fréquenté des écoles privées et a passé son jeune âge adulte à porter des capes noires tout en étudiant l'art à Paris. Pollock, le pauvre fils d'un vagabond alcoolique, n'a jamais obtenu son diplôme d'études secondaires et a travaillé dans un camp routier avant de se rendre à New York pour devenir artiste.

Benton est devenu célèbre dans les années 1930 pour ses peintures de la vie américaine ordinaire - et il a un jour rejeté les «innovations de peinture renversant» de Pollock comme des «absurdités». Pollock était la figure principale du mouvement moderniste expressionnisme abstrait - et il a un jour dénigré le travail de Benton en disant «qu'il était tombé nez à nez avec Michel-Ange et avait perdu».

Pourtant, le lien d'amitié entre ces deux hommes a non seulement approfondi leur vie individuelle, mais a également modifié le cours de l'art américain au XXe siècle. Sans Thomas Hart Benton, il n'y aurait pas de Jackson Pollock.

DES ÉTRANGERS BIEN RÉUNIS

Les deux hommes se sont rencontrés en 1930 lorsque Pollock, 18 ans, s’est inscrite au cours de Benton’s Art Students League à New York. Pollock, pas un artiste naturellement doué, a eu du mal à apprendre les techniques des vieux maîtres que Benton a enseignées.

Pourtant, l'artiste plus âgé aimait Pollock et est devenu un mentor et une figure paternelle pour lui - et Pollock a grandi pour idolâtrer Benton et adorer sa famille, en particulier sa femme ardente et maternelle, Rita, qui cuisinait fréquemment le dîner du jeune artiste appauvri. Pollock, semblait-il, ne pouvait pas en avoir assez. Il a passé de nombreuses soirées tardives avec les Benton, a gardé leur jeune fils, T.P., et a passé des vacances avec eux dans Martha’s Vineyard.

LANCEMENT DE BENTON À LA RENOMMÉE

Lorsque Benton et Pollock se sont initialement croisés, Benton était pratiquement inconnu, mais il venait de recevoir sa première commande majeure, une peinture murale pour la New School for Social Research appelée L'Amérique aujourd'hui. Plusieurs années auparavant, Benton avait fait un voyage de six mois à travers l'Amérique et fait des centaines de croquis des personnes et des scènes qu'il avait rencontrées - agriculteurs, décapants, boxeurs, aciéries, chemins de fer et autres. Celles-ci sont devenues la base de la peinture murale, qui a ouvert au public en 1931. Elle a lancé la carrière de Benton.

Deux ans plus tard, Pollock a écrit à son père que Benton «commence à être reconnu aujourd'hui comme le plus grand peintre américain. Il a fait sortir l'art du studio étouffant dans le monde et les événements qui le concernent, ce qui a une signification commune pour les masses. » Deux ans après, en 1934, Benton apparaît sur la couverture de Temps magazine - le premier artiste à avoir eu cet honneur.

Benton - qui avait alors abandonné les prétentions de son époque parisienne et adopté le personnage d'un Midwesterner bourru et gourmand - détestait l'élitisme du monde de l'art et son goût croissant pour l'abstraction. Il voulait créer une forme d'art distinctement américaine qui s'inspire de la richesse du monde objectif et qui plairait à l'homme du commun et aborderait des thèmes universels. Mais malgré son succès populaire, les gardiens du grand art ont rejeté son travail comme sentimental et caricatural.

LE SAUT DE POLLOCK À LA GRANDEUR

En 1935, au sommet de sa gloire, Benton quitte New York pour devenir le chef du département de peinture au Kansas City Art Institute. Son mentor disparu, Pollock s'est démêlé personnellement - il était un ivrogne alcoolique et violent - mais il a également commencé à trouver sa propre voix en tant qu'artiste.

Il a commencé à expérimenter l'abstraction et, en 1943, Peggy Guggenheim, galeriste et championne de l'art moderne américain, a donné à Pollock sa première commande majeure - la pièce moderniste de 160 pieds carrés Mural. Le critique d'art Clement Greenberg, qui plus que quiconque à cette époque a popularisé le travail de Pollock, a déclaré qu'en voyant la composition tourbillonnante et énergique de Pollock, il savait que "Jackson était le plus grand peintre que ce pays ait produit". Et Pollock n'avait même pas encore créé sa première peinture goutte à goutte. Cela arriverait en 1947.

Sa période de goutte à goutte n'a duré que trois ans, mais cela l'a rendu mondialement célèbre lorsque La vie le magazine a publié un article sur lui en 1949 avec le titre: "Est-il le plus grand peintre vivant aux États-Unis?"

LE RESTE DE L'HISTOIRE

Au cours de la décennie écoulée depuis Temps avait célébré les peintures représentatives de l'Amérique de Benton, la scène artistique avait radicalement changé. Le réalisme et le régionalisme américain avaient cédé la place à l'expressionnisme avant-gardiste et abstrait, une école d'art américaine qui a accompli ce que Benton avait initialement prévu de faire: déplacer le centre de gravité du monde de l'art d'Europe vers l'Amérique tout en créant un univers typiquement américain. idiome artistique.

D'ici là, Benton était considéré comme un has-been et réactionnaire; Pollock représentait l'avenir de l'art. À l’époque, les critiques et les autres artistes voyaient dans l’embrassement de Pollock l’art abstrait comme un rejet de Benton. Pollock lui-même a perpétué cette idée.

Interrogé sur l'influence de Benton sur son travail dans les années 40, Pollock l'a rejeté comme "quelque chose contre quoi réagir" - et a dit que la seule chose qu'il avait apprise de Benton était de savoir comment boire un cinquième de whisky par jour.

Mais l'histoire est plus compliquée que ça. L'historien de l'art Henry Adams souligne qu'il y avait un lien profond entre le travail de représentation de Benton et les abstractions de Pollock - un lien que Pollock lui-même a admis en privé.

Vers 1947, il a dit à un ami, l'artiste Harry Jackson, que son intention pour Mural était de peindre une bousculade de chevaux, mais il a perdu le contrôle de la peinture parce qu'il n'avait pas la discipline et les compétences nécessaires pour exécuter une murale figurative. "Il s'est mis en colère", se souvient Jackson en disant Pollock, "et a commencé à frotter la peinture sur la toile pour créer l'action motrice et tourbillonnante et a poussé la composition et la taille héroïque exigées."

Jackson a déclaré que Pollock «admirait Tom Benton et qu'il voulait être capable de faire ce que Tom rêvait de faire, c'est-à-dire de faire des peintures grandes et héroïques pour l'Amérique. Il était douloureusement conscient de ne pas pouvoir le faire comme il le souhaitait et il était déterminé à le faire comme il le pouvait. »

INFLUENCE SPIRALE

Benton a également inspiré les modèles sous-jacents des œuvres de Pollock. Dans son livre Tom et Jack: les vies entrelacées de Thomas Hart Benton et Jackson Pollock, Adams souligne que même si Pollock a abandonné le réalisme, ses principes de conception sont sortis tout droit du carnet de croquis de Benton.

Lorsque Benton était à Paris, il était sous l'influence d'un groupe de peintres modernistes connus sous le nom de Synchromists, qui associaient la musique à la couleur. Bien que leur travail soit principalement abstrait, ils ont trouvé l'inspiration dans les représentations de Michel-Ange du corps humain comme un motif en spirale avec une tension musculaire.

Une caractéristique déterminante du travail de Synchromist est l'organisation de la forme visuelle dans un schéma musculaire et rythmique similaire. Benton a renoncé plus tard à l'art moderne, mais il a incorporé ce concept de synchromiste dans ses peintures murales et ses enseignements, et ce principe, à son tour, a fait son chemin dans les peintures de Pollock.

Benton a arrangé ses compositions le long d'une série de poteaux verticaux autour desquels les objets pouvaient se tordre et tourbillonner - et cet élément de conception apparaît dans la peinture murale de Pollock pour Guggenheim. C'est peut-être le plus clairement vu dans sa peinture de 1952 Blue Poles. En fait, lorsque Blue Poles vendu à la National Gallery of Australia en 1973, Benton a dit à un ami: "J'ai appris ça à Jack!"

LIEN INSOLUBLE

Même si Pollock et Benton se critiquaient publiquement, leur amitié restait chaleureuse et intime. Jusqu'à sa mort, Pollock appelait fréquemment Benton et Rita tard dans la nuit, souvent dans un état d'ivresse mais affectueux.

Ce que Pollock attendait de ces appels, c'était l'approbation de son travail par Benton. Mais Benton ne l'a jamais donné explicitement. «Jack», disait-il, «ça va, quoi que vous vouliez faire. C'est réussi; vous réussissez. Ne vous en faites pas. "

Le plus loin qu'il semblait que Benton irait était d'appeler Pollock «un excellent coloriste». Mais Benton était fier des réalisations de Pollock. Une fois, assis à boire avec ses anciens élèves, qui essayaient de le pousser à critiquer le travail de Pollock, Benton s’est arrêté et a dit: "Vous savez, Jack n’a jamais fait une peinture qui n’était pas belle."

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